Plancton: Definición, Grupos Tróficos, Distribución Y Mas.

¿Alguna vez miraste en una piscina de marea y pensaste que no había nada viviendo allí? Intenta echar otro vistazo. Probablemente esté habitado por millones de plantas y animales pequeños. Algunos de ellos podrían verse flotando si recogieran un poco de agua en un frasco de vidrio, y algunos podrían necesitar un microscopio para ver. Estas pequeñas criaturas se conocen como “plancton”.

¿Que es un plancton?

Que es un plancton

Es la variada colección de organismos que viven en grandes masas de agua y no pueden nadar contra corriente. Proporcionan una fuente crucial de alimentos para muchos organismos acuáticos grandes, como peces y ballenas. Estos organismos incluyen bacterias, arqueas, algas, protozoos y animales a la deriva o flotantes que habitan, por ejemplo, la zona pelágica de océanos, mares o cuerpos de agua dulce. Esencialmente, este se define por su nicho ecológico en lugar de cualquier clasificación filogenética o taxonómica.

Aunque muchas especies de este tipo son de tamaño microscópico, el plancton incluye organismos en un amplio rango de tamaños, incluidos organismos grandes como las medusas. Técnicamente, el término no incluye organismos en la superficie del agua, que se llaman pleuston, o aquellos que nadan activamente en el agua, que se llaman necton.

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Este tipo de criaturas pequeñas incluyen plantas y animales que flotan a merced de las mareas y las corrientes marinas. Su nombre proviene del griego que significa “vagabundo” o “vagabundo”. Hay dos tipos de plancton: plantas diminutas llamadas fitoplancton y animales débiles para nadar llamados zooplancton. Algunos son bebés que se convertirán en adultos fuertes, no planctónicos. Otros seguirán siendo plancton durante toda su vida. Todas las medusas y el pez luna son tan débiles que también están incluidos dentro de estos. La mayor parte del plancton en el océano son plantas.

Terminología

El nombre plancton se deriva del adjetivo griego (planktos), que significa errante, y por extensión, wanderer o drifter, y fue acuñado por Victor Hensen en 1887. Mientras que algunas formas son capaces de movimiento independiente y pueden nadar cientos de metros verticalmente en un solo día (un comportamiento llamado migración vertical diel), su posición horizontal está determinada principalmente por el movimiento del agua circundante, y el plancton normalmente fluye con las corrientes oceánicas.

Esto está en contraste con los organismos nekton, como peces, calamares y mamíferos marinos, que pueden nadar contra el flujo ambiental y controlar su posición en el medio ambiente.

Dentro del plancton, el holoplancton pasa todo su ciclo de vida como plancton (por ejemplo, la mayoría de las algas, copépodos, salpas y algunas medusas). Por el contrario, el meroplankton es solo planctónico durante parte de sus vidas (generalmente la etapa larval), y luego se gradúa a una existencia nektic (natación) o bentónica (sea floor). Los ejemplos de meroplancton incluyen las larvas de erizos de mar, estrellas de mar, crustáceos, gusanos marinos y la mayoría de los peces. La cantidad y distribución de plancton depende de los nutrientes disponibles, el estado del agua y una gran cantidad de otro plancton.

El estudio del plancton se denomina planctología y un individuo planctónico se conoce como plankter. El adjetivo planctónico es ampliamente utilizado en la literatura científica y popular, y es un término generalmente aceptado. Sin embargo, desde el punto de vista de la gramática prescriptiva, el planktic menos utilizado es más estrictamente el adjetivo correcto. Al derivar palabras en inglés de sus raíces griegas o latinas, la terminación específica de género (en este caso “-on”, que indica que la palabra es neutra) normalmente se descarta, usando solo la raíz de la palabra en la derivación.

Grupos tróficos

Plancton se divide principalmente en grupos funcionales amplios (o nivel trófico):

  • Fitoplancton (del griego phyton, o planta): Estos son conformados por algas autótrofas procarióticas o eucarióticas que viven cerca de la superficie del agua donde hay luz suficiente para soportar la fotosíntesis. Entre los grupos más importantes se encuentran las diatomeas, las cianobacterias, los dinoflagelados y los coccolitóforos. Lee mas sobre el tema en: “Fitoplancton
  • Zooplancton (del zoón griego o animal): Estos están conformados por pequeños protozoos o metazoos (por ejemplo, crustáceos y otros animales) que se alimentan de otro plancton. Algunos de los huevos y larvas de animales nectónicos más grandes, como peces, crustáceos y anélidos, están incluidos aquí. Lee mas sobre el tema en: “Zooplancton
  • Bacterioplancton: Estos son conformados por bacterias y arqueas, que desempeñan un papel importante en la remineralización del material orgánico en la columna de agua (tenga en cuenta que el fitoplancton procariota también es bacterioplancton). Lee mas sobre el tema en: “Bacterioplancton
  • Microplancton: Estos están compuestos por hongos y organismos similares a hongos, que, como el bacterioplancton, también son importantes en la remineralización y el ciclo de nutrientes. Lee mas sobre el tema en: “Microplancton

Este esquema divide la comunidad de plancton en amplios grupos de productores, consumidores y recicladores. Sin embargo, determinar el nivel trófico de muchos plancton no siempre es sencillo. Por ejemplo, aunque la mayoría de los dinoflagelados son productores de fotosíntesis o consumidores heterotróficos, muchas especies cumplen ambos roles. En esta estrategia trófica mixta conocida como mixotrofia, los organismos actúan como productores y como consumidores, ya sea al mismo tiempo o alternando entre los modos de nutrición en respuesta a las condiciones ambientales.

Por ejemplo, depender de la fotosíntesis para crecer cuando los nutrientes y la luz son abundantes, pero cambiar a la depredación cuando las condiciones de crecimiento son deficientes. El reconocimiento de la importancia de la mixotrofia como una estrategia ecológica está aumentando, así como el papel más amplio que puede desempeñar en la biogeoquímica marina.

Distribución

El plancton habita océanos, mares, lagos, estanques. La abundancia local varía horizontal, vertical y estacionalmente. La causa principal de esta variabilidad es la disponibilidad de luz. Todos los ecosistemas son impulsados ​​por la entrada de energía solar (pero véase la quimiosíntesis), que confina la producción primaria a las aguas superficiales, y a las regiones geográficas y estaciones que tienen abundante luz.

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Una variable secundaria es la disponibilidad de nutrientes. Aunque grandes áreas de los océanos tropicales y subtropicales tienen abundante luz, experimentan una producción primaria relativamente baja porque ofrecen nutrientes limitados, como nitrato, fosfato y silicato. Esto resulta de la circulación oceánica a gran escala y la estratificación de la columna de agua. En dichas regiones, la producción primaria generalmente ocurre a mayor profundidad, aunque a un nivel reducido (debido a la reducción de la luz).

A pesar de las concentraciones significativas de macronutrientes, algunas regiones oceánicas son improductivas (las denominadas regiones HNLC). El micronutriente de hierro es deficiente en estas regiones, y agregarlo puede conducir a la formación de floraciones de fitoplancton. El hierro alcanza principalmente el océano a través de la deposición de polvo en la superficie del mar. Paradójicamente, las áreas oceánicas adyacentes a las tierras áridas improductivas típicamente tienen abundante fitoplancton (por ejemplo, el este del Océano Atlántico, donde los vientos alisios traen polvo del desierto del Sahara en el norte de África).

Si bien es más abundante en las aguas superficiales, viven en toda la columna de agua. En profundidades donde no ocurre producción primaria, el zooplancton y el bacterioplancton en cambio consumen material orgánico que se hunde en las aguas superficiales más productivas. Este flujo de material de hundimiento, denominado nieve marina, puede ser especialmente alto después de la terminación de las floraciones de primavera.

Significado ecológico

Cadena de comida

Además de representar los últimos niveles de una cadena alimentaria que respalda las pesquerías de importancia comercial, los ecosistemas de plancton desempeñan un papel en los ciclos biogeoquímicos de muchos elementos químicos importantes, incluido el ciclo del carbono del océano.

Ciclo del carbono

Principalmente al pastorear en fitoplancton, el zooplancton proporciona carbono a la tela alimenticia planctónica, ya sea respirándolo para proporcionar energía metabólica, o al morir como biomasa o detritus. El material orgánico tiende a ser más denso que el agua de mar, por lo que se hunde en los ecosistemas de mar abierto lejos de las costas, transportando carbono junto con él. Este proceso, llamado bomba biológica, es una de las razones por las que los océanos constituyen el mayor sumidero de carbono en la Tierra. Sin embargo, se ha demostrado que está influenciado por incrementos de temperatura.

Podría ser posible aumentar la absorción de dióxido de carbono del océano (CO
2) generado a través de actividades humanas al aumentar la producción de plancton a través de la siembra, principalmente con el micronutriente de hierro. Sin embargo, esta técnica puede no ser práctica a gran escala. El agotamiento del oxígeno del océano y la producción resultante de metano (causada por la remineralización de la producción en exceso a profundidad) es un posible inconveniente.

Producción de oxígeno

El fitoplancton absorbe la energía del sol y los nutrientes del agua para producir su propia nutrición o energía. En el proceso de fotosíntesis, el fitoplancton libera oxígeno molecular (O2) en el agua como un biproducto residual. Se estima que alrededor del 50% del oxígeno del mundo se produce a través de la fotosíntesis del fitoplancton. El resto se produce a través de la fotosíntesis en tierra por las plantas. Además, la fotosíntesis del fitoplancton ha controlado el equilibrio atmosférico de CO2 / O2 desde el Ecón precámbrico temprano.

Variabilidad de la biomasa

Plancton

El crecimiento de las poblaciones de fitoplancton depende de los niveles de luz y la disponibilidad de nutrientes. El factor principal que limita el crecimiento varía de una región a otra en los océanos del mundo. En una escala amplia, el crecimiento del fitoplancton en los giros oligotróficos tropicales y subtropicales está generalmente limitado por el suministro de nutrientes, mientras que la luz a menudo limita el crecimiento del fitoplancton en los giros subárticos.

La variabilidad ambiental a escalas múltiples influye en los nutrientes y la luz disponible para el fitoplancton, y como estos organismos forman la base de la red alimentaria marina, esta variabilidad en el crecimiento del fitoplancton influye en los niveles tróficos superiores. Por ejemplo, a escalas interanuales los niveles de fitoplancton se desploman temporalmente durante los períodos de El Niño, lo que influye en las poblaciones de zooplancton, peces, aves marinas y mamíferos marinos.

Los efectos del calentamiento antropogénico en la población mundial de fitoplancton son un área de investigación activa. Se espera que los cambios en la estratificación vertical de la columna de agua, la tasa de reacciones biológicas dependientes de la temperatura y el suministro atmosférico de nutrientes tengan un impacto importante en la productividad futura del fitoplancton. Además, los cambios en la mortalidad de fitoplancton debido a las tasas de pastoreo de zooplancton pueden ser significativos.

Las larvas de pez recién eclosionadas también son plancton durante unos días, siempre que sea necesario antes de que puedan nadar contra las corrientes.

Importancia para los peces

El zooplancton es el elemento de presa inicial para casi todas las larvas de peces cuando cambian de sus sacos vitelinos a alimentación externa. Los peces dependen de la densidad y la distribución del zooplancton para que coincida con la de las nuevas larvas, que de otro modo podrían morir de hambre. Los factores naturales (por ejemplo, las variaciones actuales) y los factores provocados por el hombre (por ejemplo, presas fluviales) pueden afectar fuertemente al zooplancton, que a su vez puede afectar fuertemente la supervivencia de las larvas y, por lo tanto, el éxito reproductivo.

La importancia del fitoplancton y el zooplancton también es reconocida en el cultivo extensivo y semiintensivo de peces en estanques. Los cultivadores de peces tradicionales han practicado durante décadas estrategias de gestión de estanques basados en la población de plancton para ilustrar la importancia del plancton incluso en ambientes artificiales.

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